Veinte años de Arsenal

La plantilla aún almorzaba sándwiches BLT regados con cerveza los días de partido en Highbury y George Graham se desgañitaba desde el banquillo como un poseso cuando Nike entró a formar parte de la gran familia del Arsenal. Tras ocho temporadas vistiendo equipaciones Adidas, el club londinense supuso la gran puerta de entrada de la firma norteamericana en el mundo del fútbol. Temporada 1994/95. Un club en crecimiento, con enorme tirón y trascendencia en Inglaterra, con algunos de los principales jugadores ingleses del momento despuntando en sus filas… La opción para irrumpir con fuerza en el mercado futbolístico y hacerse un nombre en un deporte que era terreno por explorar para Nike parecía idónea. Han pasado veinte temporadas desde entonces. Algunas históricas, otras decepcionantes, todas trascendentes. Y todas con el inconfundible swoosh de la firma de Oregon en la pechera. Nos costará asimilar, a partir de la próxima campaña, un Arsenal sin Nike.

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Temporada 1994/95. George Graham la lía gorda por cuatro libras que no le correspondían y Stewart Houston tiene que sustituirlo como interino a mitad de temporada. Con todo el jaleo, al escocés aún le sobra, apoyado en la exquisita pero inestable batuta de Paul Merson y en los goles de Ian Wright, para llevar al equipo a intentar revalidar la Recopa en la final de París. El minuto 120 y la locura genial de Nayim son historia desde entonces.

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Dos años después de su llegada a Highbury, Nike decide deslizar un guiño al glorioso pasado reciente. La camiseta away de la temporada 1996/97 toma como inspiración directa aquella con la que Michael Thomas, el discutido Michael Thomas, dio su último título liguero a los gunners con aquel inolvidable gol en el tiempo añadido de la última jornada del campeonato 1988/89 en Anfield. Será un diseño, camiseta amarilla con mangas en azul marino, del que Nike tiraría en más de una ocasión en sus veinte temporadas en Islington.

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Nunca la camiseta del Arsenal había sido tan blanca como en la temporada 1998/99. El diseño empleado por Nike extiende el color blanco desde las mangas, como era y es tradicional, hasta los costados de la camiseta. Es también la temporada del adiós a JVC, una firma que muchos asociamos inevitablemente desde aquellos años 80 al equipo londinense. El mismo modelo de camiseta será empleado en la 1999/00, incluyendo el nuevo patrocinador Dreamcast. Más noventero imposible.

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Temporada 2003/04. La gran referencia del wengerismo. The Invincibles. El record absoluto. Los campeones de Liga imbatidos, con veintiseis victorias y doce empates. Un Arsenal en el que deslumbran como jamás volverán a hacerlo futbolistas como Thierry Henry, Dennis Bergkamp, Robert Pirès o el español Lauren.

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El adiós al entrañable Highbury, tras noventa y tres años albergando los partidos del Arsenal, trae consigo una camiseta especialmente diseñada para la ocasión e inspirada en el color original de aquel primigenio Woolwich Arsenal que trasladó su sede del sudeste al noreste de la ciudad en el año 1913. Bordado alrededor del escudo gunner, en letras doradas, el tributo al viejo hogar. Fue también de la primera, y hasta ahora única, final de Copa de Europa disputada por el club. El gol de Belletti en París, ya saben.

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La celebrada camiseta away de la temporada 2007/08 tuvo su inspiración en el mítico Herbert Chapman, técnico gunner en los años veinte considerado como un auténtico revolucionario del fútbol de la época. Balones de color blanco, números en las camisetas para poder distinguir a los jugadores, la WM o la estación de metro de Gillespie Road, hoy Arsenal, son solo algunas de las innovaciones aportadas por Chapman y rememoradas en esta camiseta.

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Casi una década después, el Arsenal y Nike deciden recuperar el azul oscuro como color para la segunda equipación. Temporada 2009/10, el gran año de Fàbregas como futbolista gunner. Explotando su faceta de llegador, el futbolista de Arenys de Mar se corona como máximo goleador del equipo desde su posición de centrocampista creativo, con diecinueve goles en liga. Todavía había esperanzas de disfrutar de un gran Andrei Arshavin en el Emirates.

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Mientras las segundas y terceras equipaciones cada vez apuntan hacia diseños más estrambóticos y originales, Nike vuelve a los orígenes y al tradicionalismo para conmemorar el 125 aniversario del club. Se incorpora, además, la corona de laurel conmemorativa en torno al habitual cañón del escudo. Es la gran temporada de Robin van Persie, la que le vale su comentado fichaje por el United.

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Bilbao, 1977. Abogado. Una noche de lluvia y frío en (el viejo) San Mamés, una canción en el Riverside de Craven Cottage, un balón rodando por un descampado al caer la tarde. En Notas de Fútbol desde septiembre de 2005 hasta agosto de 2006. Cofundador de Diarios de Fútbol en agosto de 2006. borja.barba @ diariosdefutbol.com