Tony Meola, el portero de la coleta

meola1Como es sabido, la celebración de la Copa del Mundo de 1994 en Estados Unidos fue un (baldío) intento de la FIFA de lanzar su producto en un gigantesco mercado por explorar. Durante algunos días, los que tardó la selección local en caer eliminada a manos de Brasil, los jugadores estadounidenses fueron discretas celebridades en su país, aunque no fuera por motivos del todo deportivos. En aquel grupo sobresalían Alexi Lalas, el central pelirrojo de la barba de chivo, y Tony Meola, el portero corpulento de la larga coleta.

Antonio Michael Meola es un claro ejemplo de la falta de arraigo del fútbol en Estados Unidos. Nacido en Nueva Jersey, disputó un centenar exacto de partidos internacionales. Tomó parte en dos Copas del Mundo (aunque viajó a tres) y antes de su retirada fue incluido en el mejor once de la historia de la liga profesional norteamericana. Sin embargo, su carrera es sinuosa y poco, muy poco ortodoxa.

Cuenta la Wikipedia que Tony heredó de su padre la afición por el fútbol. Vincent Meola jugó en la Serie B italiana con el modesto Avellino, la humilde ciudad sureña en la que se hundían las ficticias raíces de la familia de otro célebre Tony italoamericano, Soprano. En sus años de instituto, Tony Meola jugó al fútbol y al baloncesto. Sin embargo, cuando tocaba fútbol, alternaba los guantes con la delantera. Años más tarde, cuando comenzó sus estudios en la Universidad de Virginia, compaginó el fútbol con el béisbol. Sus méritos con el bate, no con la pelota, le hicieron ganarse una ‘varsity letter’; es decir, una de esas letras enormes que tantas veces hemos visto en el cine adornando las cazadoras de los universitarios estadounidenses, generalmente bien acompañados.

Aún así, Meola eligió el fútbol. En 1987 disputó el Mundial juvenil de Chile (el de la espectacular Yugoslavia de Prosinecki) y tres años más tarde, a la edad de 21, fue convocado por primera vez para la Copa del Mundo. Fue titular en los tres partidos que disputó su equipo en Italia 90, pero su carrera tomó mínimo impulso. Se marchó a Inglaterra. Fichó por el Brighton & Hove Albion, en el apenas jugó una decena de partidos. En cuestión de meses fue traspasado al Watford, donde le fue peor todavía. Sin hueco en el equipo y sin permiso de trabajo, se vio abocado a regresar a su país.

Jugó una temporada en los Strikers de Fort Lauderdale, un enclave turístico del estado de Florida. Eran los años en los que se gestaba la actual Major League Soccer, y Estados Unidos era un páramo futbolístico. Mientras la MLS tomaba forma, Meola se mantuvo en la seleccion. Se hizo indiscutible a las órdenes del nuevo técnico, Bora Milutinovic. El trotamundos serbio se enfadó mucho con él cuando, nada más acabar el Mundial 94, Meola le comunicó que iba a probar suerte como kicker (pateador) de fútbol americano. Estuvo a prueba en los Jets de Nueva York, que le descartaron. Milutinovic tampoco le volvió a llamar, y la broma le salió cara. No regresó a la selección hasta 1999.

Tras el desencanto de los Jets, aún en 1994, Meola fichó por el Buffallo Blizzard, un equipo de fútbol indoor. Allí, por supuesto, era titular, pero abandonó sólo un mes más tarde. La oferta tentadora no procedía de otro club, sino de Broadway. Meola se incorporó al reparto del musical ‘La boda de Tony y Tina’, una comedia sobre los estereotipos italoamericanos que entonces llevaba ya siete años en cartel.

La experiencia también duró poco. De nuevo un mes después, Meola fichó por los Rough Riders de Long Island para disputar un campeonato denominado USISL. Era la última temporada antes de que echara a rodar la MLS. Cuando eso ocurrió, aceptó la oferta de uno de los equipos con mayor mercado, los MetroStars de Nueva York. Allí encontró al fin cierta estabilidad. Jugó tres temporadas y luego seis más en los Wizards de Kansas, a los que fue traspasado junto a su compañero y amigo Lalas. En Kansas lo consiguio todo: en el año 2000 fue portero del año, jugador más valioso y campeón de Liga. Cuando Lalas se convirtió en director general de los MetroStars, ya convertidos en New York Red Bulls, le reclutó para la causa. Sin embargo, sus mejores años habían pasado ya. Jugó en Nueva York dos años más antes de regresar al fútbol indoor. Y, aunque hace algunos meses amenazó con volver, ya con 40 años, hoy más que nunca contemplamos a Tony Meola como lo que siempre ha sido: un vestigio de aquel colorido equipo del Mundial 94.

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Periodista, actualmente en Sportyou.es. Editor del blog La libreta de Van Gaal. Autor del libro 'Frases de fútbol'. Colaborador de 'Radioestadio' de Onda Cero. (miguel.gutierrez arroba diariosdefutbol.com)

20 Comments

  1. GaspartPitermanLoperaGil

    24 de Junio de 2009 a las 8:36 am

    jajajajaja yo tambien me acuerdo de Balboa, Tab Ramos, Cobi Jones, Wynalda, etc
    un equipo mitico

  2. "Lama"

    24 de Junio de 2009 a las 9:06 am

    Sí que conocía algún capítulo de su vida, pero no tantos. Eso sí, menudos dos lagrimones con el cromo, que lo tengo intacto en casa.

    También me uno a la admiración de esa selección yankee del 94…

    Saludos

  3. Estoja

    24 de Junio de 2009 a las 9:33 am

    Grandísimo Meola!!!

    Yo me acuerdo de él sobre todo por el álbum de Italia 90, donde aparecía junto a Kasey Keller, Peter Vermes, Caligiuri o John Doyle.

    Es increíble que aún haya dos porteros de su quinta en activo y además jugando a buen nivel: Keller y Friedel.

  4. Anto

    24 de Junio de 2009 a las 9:59 am

    Qué grande Meola! La verdad que mis primeros recuerdos deportivos son del mundial de USA 94′. Con esos cromos de Wynalda, Alexi Lalas, Cobi Jones, Tab Ramos… y la Bolivia de Akzargorta y Erwin ‘Platini’ Sánchez.

    Un saludo desde el blog La Elástica

  5. David R.

    24 de Junio de 2009 a las 10:02 am

    Joder, joder, joder… Ese cromo lo tenía yo en la mítica, que digo mítica, épica colección de tarjetas de Upper Deck que por cierto la sacaron meses antes de tener la lista definitiva de equipos que iban a disputar el mundial y aparecian Inglaterra, Uruguay, Portugal y si no recuerdo mal Francia, selecciones todas ellas fuera del mundial USA’94.

    Mítico Meola, mítica selección de USA y mítico mundial, para mi el primero del que tengo recuerdo ya que soy del 84 y del de Italia tengo leves recuerdos de mi padre viendo el futbol pero poco mas.

    P.D. ¿Nadie de aquí tenía un regalo de Cocacola que era una pelota de peluche que se daba la vuelta y se convertía en el perro mascota del mundial? En mi colegio se cotizaba muchísimo…

  6. J

    24 de Junio de 2009 a las 10:18 am

    De Lalas y los americanos decía Bora Milutinovic esto en el País ayer:

    P. ¿Y con Estados Unidos?

    R. Tienen una cultura deportiva extraordinaria. Pero el fútbol no es lo suyo. Ellos juegan al soccer, que es otra cosa. Fui su seleccionador gracias a Beckenbauer. Kissinger le preguntó quién podía serlo y me señaló a mí.

    P. ¿Cómo es el futbolista estadounidense?

    R. Universitario. En mi selección todos eran universitarios. Y orgulloso, luchador, competitivo. Como Alexis Lalas. No había visto un partido hasta los 17 años. Jugó un Mundial, fue capitán, tenía carreras, tocaba la guitarra… Y acabó jugando en Italia. Por eso, como le digo, no puedes tratar igual a un chino que a un mexicano, a un norteamericano que a un nigeriano o a un iraquí. Hay que valorar lo que hemos hecho, ¡no somos un país normal! Y estuvimos muy cerca, sólo a un gol.

    Entrevista completa (habla de toda su carrera)

  7. El codo de Tasotti

    24 de Junio de 2009 a las 1:05 pm

    ¡Ay, aquel mundial USA94 tan denostado por tantos! A mi me encantó del principio al final salvo por la injustísima eliminación de España y la final que fue uno de los peores partidos de todo el campeonato.
    Que constelación de estrellas: Bebeto, Baggio, Valderrama, Jorginho,Hagi,Baresi, Maradona, Batistuta, Bergkamp,Maldini, Matthaus, Stoichkov,Albertini,Brolin,Klinsmann, Mazinho,Milla, Higuita,Borimirov,Finidi,Dahlin,Ravelli,Mauro SIlva,… no recuerdo un mundial donde coincidieran tantísimas estrellas..que recuerdos..

  8. El codo de Tasotti

    24 de Junio de 2009 a las 1:06 pm

    Y por cierto en este mundial el jugador del que todos nos reímos años después marcó dos goles. Pobre Emanuel Amunike…

  9. El codo de Tasotti

    24 de Junio de 2009 a las 1:07 pm

    Dios!m Olvidé al grandísimo e incomensurable Romario!!!!

  10. Asandres

    24 de Junio de 2009 a las 2:25 pm

    La seleccion de USA del ’94 es MITICA! Cuanto carisma junto en un mismo equipo! Lalas, Cobi Jones, Toni Meola… Que bien quedaban todos juntos en los albumes de cromos (o en mi caso, en el especial Mundial USA’94 de Don Balon que me compre y aun debe de andar por casa de mis padres!)

    Grandisimo articulo, me has dado ademas en el palo del gusto con esta seleccion y este mundial, a los que tengo completamente mitificados. Es mi mundial favorito, el mas dramatico y con mas momentos memorables de las ultimas dos decadas. A saber:

    *)El Autogol de Escobar con Colombia que acabo con las aspiraciones de esta seleccion, que entro al mundial como una de las favoritas, tras derrotar a Argentina 5-0 en la fase de clasificacion.

    *)El positivo por cocaina de Maradona, tras una primera fase brillantisima en la que parecia haber resucitado para el futbol.

    *)Las Narices sangrantes de Luis Enrique, tras el codazo de Tassotti, que junto con El Fallo (con mayusculas) garrafal de Salinas, solo delante de Pagliuca, hace de esta la eliminacion mas dramatica y dolorosa de un mundial (y mira que hay). Cuando he estado en Foxboro a ver a los NE Revolution siempre me he preguntado en que porteria fallo Salinas el gol, en que rincon del campo fue el codazo de Tasotti…

    *)La mejor primera fase de un mundial de toda la historia reciente: El grupo de la muerte, que se suponia iba a ser el de Espania pero que acabo siendo el de Bulgaria-Nigeria-Argentina y Grecia, con una Nigeria espectacular que destrozo a base de potencia y velocidad a Bulgaria, con Aquel YEKINI cantando y rezando, casi con lagrimas en los ojos abrazandose a las redes de la porteria tras el gol que le metio a Bulgaria. Todos los partidos de este grupo son para enmarcarlos. Aquel igualadisimo grupo de Mexico-Italia-Irlanda y Noruega, con ese golazo de Roy Houghton en Nueva York contra Italia.

    Luego los golazos de Rumania, los goles de falta ensayada de Brolin con Suecia, las contras de Stoichkov con Bulgaria, el golazo de Goikoetxea contra Alemania, el golazo de Owairan contra Belgica…

    Que mundial, dios mio. Irrepetible. Casi que lo mas anodino fue la final y el campeon, una Brasil insulsa cuyo unico recuerdo que tengo asi memorable fue el golazo de falta de Branco contra aquella Holanda de Bergkamp (QUE SE TUVO QUE IR EN BARCO hasta America porque le daba miedo volar, como a MA BARRACUS!!) que le acababa de remontar dos goles en diez minutos.

    Vale que tenia 15 aniosrecien cumplidos y muchos buenos recuerdos “extradeportivos” asociados a aquel verano, pero el mundial en si fue impresionante, y el ideal para disfrutar a aquella edad.

    PS- David R. Si, yo tambien tenia (aun tengo) al perro de peluche que se daba la vuelta y se covertia en un balon, todavia anda por casa de mis padres en Espana, pero juraria que me lo dieron de Kellogs, no de Coca-Cola!

    PPS-JAJAJAJAJA, me acaba de venir a la mente, al pensar en los partidos que echaban por la tele en este mundial, a Rafaela Carra cantando, antes de casi todos los partidos “El banco que sabe, Lo que usted quiere, El central hispano es, con este canguro, ganar es seguuuuuuro, Al central hispano, ya. Brillantes! apartamentos! premios de un millon!, esto si le va a dar suerte, tenga siempre a mano, libreeeeta… Central Hispaaanoooo!”

  11. Capitán (tan) Argento

    24 de Junio de 2009 a las 2:56 pm

    El partido de Tony Meola contra Brasil fue espectacular…

  12. SARGENTO

    24 de Junio de 2009 a las 5:09 pm

    Para mi el mejor mundial sin duda alguna fue FRANCIA 98 .

    De los 4 semifinalistas sòlo Brasil habìa campeonado antes .

    Encima era la primera vez que 32 equipos participaban .

    No me acuerdo de una partido malo salvo el 0-0 de Italia y Francia en cuartos .

  13. Cesar

    24 de Junio de 2009 a las 11:11 pm

    Acabo de ver a la seleccion de USA ganandole a España y da gusto ver aun gente de ese mundial manteniendo la tecnica… Hoy encontre a Donovan y a Spector!! Me hizo recordar aquel mundial. Que bueno que sigan en carrera!!

  14. Fox Mulder

    24 de Junio de 2009 a las 11:33 pm

    Vaya que recuerdos de Tony Meola, lo tengo en cromos de mundiales, 90, 94 y 98, todo un clásico en el arco norteamericano, recuerdo haber visto algunos de sus partidos en la MLS ya siendo veterano, y vaya que más tenía aspecto de jugador de Rugby, uno de los porteros más corpulentos que he visto, pero aún así no le faltaba agilidad.

    Saludos

  15. Believer

    25 de Junio de 2009 a las 9:51 am

    Joder, es que Meola tenia una pinta de actor porno que tiraba para atras.
    Aquella selección fue muy buena, Wynalda fue de los mejores jugadores del mundial.
    No llegaron eso si al nivel de Nigeria. Impresionante como jugaban. QUe potencia, que velocidad. Solo un super crack como R.Baggio pudo con ellos.

    Tambien creo que es el mejor mundial que he visto (desde el 90), y sobre todo aquel glorioso Argentina-Rumania, de lo mejor que veré nunca.
    Por cierto, alguien sabe si se pueden conseguir partidos?

  16. tubilando

    27 de Junio de 2009 a las 2:04 pm

    Yo también pienso, como Sargento, que el Mundial de Francia fue mejor que el de EEUU. Aún así, los mejores campeonatos de selecciones nacionales de los últimos años han sido las Euros 2000 y 2008.

    @ El codo de Tassotti
    Pelé, Beckenbauer, Tostao, Jarzinho, Charlton, Moore, Teófilo Cubillas, Jairzinho, Overath, Müller, Seeler, Rivelino, Gerson, Rivera, Luis Cubilla, Riva, Sotil, Maier, Carlos Alberto,… en 1970

    Maradona, Zico, Rummenigge, Tardelli, Conti, Rossi, Sócrates, Falcao, Blockhin, Platini, Giresse, Tigana, Breitner, Boniek, Pasarella, Eder, Junior, Mágico González, Dalglish,… en 1982

    Ronaldo, Zidane, Rivaldo, Suker, Blanc, Roberto Carlos, Owen, Overmars, Bergkamp, Batistuta, Raúl, Okocha, Thuram, Beckham, Salas, Zamorano, Ayala, Bebeto, Mijatovic, Klinsmann, Moller, Illie,… en 1998, por ejemplo.

    Todos los campeonatos han tenido su constelación de estrellas, pero eso no implica que el nivel de juego sea elevado. De hecho, aquel Mundial me pareció discreto. Se pueden destacar algunos acontecimientos antideportivos, pero eso no hace que el campeonato fuera espectacular. Además, faltaban Francia, Inglaterra, Portugal y los grandes jugadores europeos del momento de la antigua Yugoslavia, a lo que hay que sumar una Alemania caduca, y que Argentina murió con el positivo de Maradona. Yo admiro algo que suele pasar desapercibido: la capacidad de superación de los italianos; Baggio y Baresi fallaron en la tanda de lanzamientos desde el punto de penalti, pero para llegar hasta allí tuvieron que superar una auténtica odisea. El mejor jugador del campeonato fue Hagi.

    Recuerdo a Meola como un buen portero, aunque la verdad es que no tenía buena pinta. La primera vez que lo vi, Checoslovaquia le marcó cinco goles. El artículo me ha hecho revivir algunos pasajes de su carrera, y he descubierto otros muchos que desconocía.

    Felicito al autor por este artículo. Me gustaría que dedicase uno a Gaetjens, aquel jugador de origen haitiano que le marcó a los ingleses un gol que conmocionó al mundo en 1950. Sé que murió en Haití víctima del dictador Duvalier. Hay una película que no he visto, “El partido de sus vidas” (2005) acerca del equipo estadounidense amateur que acude a jugar el mundial de Brasil-50.

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  19. Taran

    3 de Mayo de 2011 a las 5:17 am

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